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Video impressionante della Nuova Guinea, l'isola con la più grande diversità di piante al mondo

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L'isola tropicale confina con il Madagascar e ospita più di 13.500 specie di piante. I botanici stimano che nei prossimi anni potrebbero essere scoperti 4.000 nuovi.

La Nuova Guinea ospita oltre 13.500 specie di piante, due terzi delle quali sono endemiche, secondo un nuovo studio che suggerisce che ha la più alta diversità vegetale di qualsiasi isola del mondo - il 19% in più del Madagascar, che in precedenza deteneva il record. .

Novantanove botanici di 56 istituzioni in 19 paesi hanno esaminato campioni, i primi dei quali sono stati raccolti da viaggiatori europei nel XVIII secolo. Vasti tratti dell'isola rimangono inesplorati e alcune raccolte storiche devono ancora essere esaminate. I ricercatori stimano che 4.000 specie di piante in più potrebbero essere trovate nei prossimi 50 anni, e le scoperte non mostrano "segni di stabilizzazione", secondo l'articolo pubblicato su Nature.

"È un paradiso pieno di vita", ha detto il ricercatore capo Dr. Rodrigo Cámara-Leret, un biologo dell'Università di Zurigo che in precedenza ha soggiornato presso i Giardini botanici reali di Kew.

La Nuova Guinea, che è divisa nelle province indonesiane di Papua e Papua occidentale e nello stato indipendente di Papua Nuova Guinea a est, è l'isola tropicale più grande e montuosa del mondo, con cime innevate che raggiungono i 5.000 metri di altezza.

"Ciò consente diversi tipi di habitat, come mangrovie, foreste paludose, foreste tropicali di pianura e anche foreste montane, che hanno alti livelli di endemismo", ha detto Cámara-Leret. “E poi in cima, appena sotto il limite di crescita delle piante, ci sono queste praterie alpine. Questo habitat è fondamentalmente esclusivo della Nuova Guinea nel sud-est asiatico ”.

L'isola si trova tra la Malesia, l'Australia e il Pacifico e ha una storia geologica giovane e diversificata, con molte specie che si sono formate negli ultimi milioni di anni. Una delle scoperte più sorprendenti è stata il numero di piante uniche dell'isola. Ad esempio, il 98% delle specie di erica è endemica, così come il 96% delle violette africane e il 95% delle specie di zenzero.

Molti sospettavano che la Nuova Guinea avrebbe dimostrato di avere la maggiore diversità, ma l'esplorazione botanica dell'isola rimane limitata. A differenza del Madagascar, che ha una lista di controllo delle specie dal 2008, l'isola non era mai stata studiata sistematicamente e le stime precedenti suggerivano che potesse avere tra 9.000 e 25.000 specie.

In totale, i ricercatori hanno trovato 13.634 specie di piante suddivise in 1.742 generi e 264 famiglie. “Sono stato contento di essere stati in grado di inchiodare un numero. Questa non è la fine, è un primo passo ", ha affermato Cámara-Leret, che incoraggia i ricercatori di tutto il mondo a trarre vantaggio da questo set di dati, che sarà vitale per le valutazioni della Lista rossa dell'Unione internazionale per la conservazione. della natura (IUCN).

La Nuova Guinea ha affascinato esploratori e botanici per secoli. Nel 1700, l'inglese William Dampier riportò i primi esemplari scientifici della regione, che ispirarono decenni di esplorazione europea. Nel 1770, Joseph Banks, che era in viaggio con il capitano Cook, raccolse un carice, uno dei primi campioni conosciuti ad essere incluso nello studio. La tassonomia della regione si è lentamente accumulata, con piante raccolte e portate in diverse istituzioni in tutto il mondo.

Tuttavia, le aree interne rimasero inaccessibili fino a dopo la seconda guerra mondiale ei campi base potevano essere stabiliti solo con l'uso di aerei. Queste regioni montuose si sono rivelate le più diverse e negli ultimi 50 anni sono state registrate 2.800 nuove specie.

I botanici hanno esaminato più di 700.000 esemplari. Nei risultati sono state incluse più di 2.800 specie di orchidee e 3.900 specie di alberi. "Parte della bellezza dello studio è la sua vasta scala e il gran numero di collaboratori", ha detto Cámara-Leret, che ha avviato il progetto nel 2018. "C'era già un senso di comunità della Nuova Guinea, ma era sparso, e questo progetto è stato che ci ha uniti tutti ".

Alcuni scienziati veterani che hanno partecipato allo studio avevano vissuto sull'isola per decenni e molti avevano trascorso la loro carriera studiando la tassonomia di una singola famiglia di piante. “Ha riunito persone di generazioni diverse, come scienziati che hanno appena iniziato, poi ricercatori all'inizio della carriera e poi persone che sono in pensione da più di 20 anni. Abbiamo avuto molti scienziati in pensione, che collaborano e danno liberamente il loro tempo… Hanno un'enorme quantità di conoscenza e pochissime persone la stanno imparando da loro ", ha detto Cámara-Leret.

Un altro motivo per cui ci è voluto così tanto tempo per creare un elenco per l'isola è perché la regione è stata governata da molte potenze europee diverse. L'educazione coloniale si concentrava sull'estrazione di materiali e sul lavoro agricolo, quindi la conoscenza tassonomica era limitata. Dopo l'indipendenza, c'era una nuova generazione di scienziati impegnati nella ricerca, ma il sistema ha soffocato il loro entusiasmo.

In questo documento c'è solo un racconto scritto da un indonesiano e nessuno da un Papua Nuova Guinea. I ricercatori sperano che ciò incoraggerà i due governi a produrre una nuova generazione di prodotti botanici che contribuiranno a migliorare la conservazione in futuro. Ma l'esplorazione botanica è urgentemente necessaria per garantire che le specie sconosciute possano essere raccolte prima che scompaiano.

"È chiaro, nel contesto della crisi della biodiversità, che questo documento rappresenta una pietra miliare nella nostra comprensione della flora della Nuova Guinea e fornisce una piattaforma vitale per accelerare la ricerca scientifica e la conservazione", ha affermato il dott. Peter Wilkie dal Royal Botanic Garden di Edimburgo. , che ha partecipato allo studio. "La ricerca al suo meglio è collaborativa e questo mostra cosa si può ottenere quando scienziati di tutto il mondo lavorano insieme e condividono conoscenze e dati".

La dottoressa Sandra Knapp, una botanica del Museo di Storia Naturale che è stata anche coinvolta nel progetto, lo ha descritto come un "risultato incredibile".

"Questo dovrebbe ora servire come base per molto più lavoro e scoperte negli anni a venire", ha detto.


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